CHARLOTTE, NC – James “Skip” Brooks está desaparecido há dois anos. Mas o pai do novato do Carolina Panthers, Jonathon Brooks, ficou de fora da festa do NFL Draft de seu filho com um lugar de destaque no braço direito e um lugar permanente no coração.

Depois que os Panteras foram negociados na segunda rodada para recrutar Brooks, grande parte do foco estava em sua recuperação de uma cirurgia no joelho e na decisão dos Panteras de contratar dois jogadores do Texas dentro de um dia e meio após recrutar apenas um Longhorn. Há 29 anos, no primeiro ano de formação da equipe.

Portanto, os fãs provavelmente não ouviram muito sobre Skip Brooks. Mas eles deveriam em breve, já que Jonathon Brooks bate no braço direito após seu primeiro touchdown na NFL para lembrar o homem que ajudou a treinar seus dois filhos enquanto crescia, ensinou Jonathon a correr e falou sobre suas façanhas no futebol, ele estava orgulhoso de si mesmo.

Brooks era calouro no Texas quando seu pai morreu em 28 de março de 2022, aos 49 anos, após sofrer um coágulo sanguíneo no coração. Tanto Jonathon quanto seu irmão mais velho, Jordan, têm a data tatuada em algarismos romanos no braço direito. é um de seus dois maiores fãs.

“Meu pai está enlouquecendo com tudo isso. Ele está pronto para ir para a Carolina. Ele tem falado sobre isso no trabalho”, disse Jordan Brooks. “Por causa de todas as coisas que costumávamos fazer – brincar ao ar livre e ir ao campo com ele e todas essas viagens de verão para San Antonio, Corpus (Christi), Flórida, Louisiana, onde quer que fôssemos jogar – não consigo imaginar como ele está feliz agora.”


A partir da esquerda, Jordan Brooks, Jennifer Donovan, Jonathon Brooks e Skip Brooks. (Cortesia de Jennifer Donovan)

Skip Brooks era um motorista de caminhão comercial que transportava madeira e tubos de tamanho industrial através do Texas, a partir de sua casa em Hallettsville, uma cidade de 2.700 habitantes, a meio caminho entre San Antonio e Houston. Quando seus filhos começaram a jogar futebol, Skip organizou sua agenda para poder estar em casa para ajudar a treinar os times juvenis.

Skip era um estudante do ensino médio que trabalhava em Shiner, Texas, no final dos anos 1980 e início dos anos 90, e costumava brincar com seus filhos: “Vocês têm sorte de eles não terem vídeos naquela época”.

Jennifer Donovan, mãe de Jonathon e Jordan, disse que a família e os amigos de Skip confirmaram que ele era um linebacker talentoso. “Então vou dar-lhe crédito. Certamente não fui uma estrela do futebol”, disse ele rindo.

Jonathon disse que seu pai costumava ficar “deprimido” nos treinos, mas gostava dele como treinador.

“Recebi muitas notas dele. Ele jogou no ensino médio. Ele era muito bom. Ele sabia do que estava falando”, disse. “E então meu irmão jogava para que eu pudesse aprender com os dois.”

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A doença renal era comum na família de Skip, e ele fez diálise por vários anos antes de receber um transplante por volta de 2013, quando Jonathon tinha 10 anos. Nos oito anos seguintes, ele pôde continuar trabalhando, arbitrando jogos de beisebol da liga infantil e visitando seus filhos. Jogos em Hallettsville High. Os irmãos Brooks foram companheiros de equipe por uma temporada em 2017, quando Jordan era recebedor sênior e Jonathon era calouro.

Mas depois que as pernas de Skip começaram a inchar e ele começou a se sentir mal, ele retomou a diálise em dezembro de 2021. Alguns meses depois, ele foi submetido a uma cirurgia na quinta-feira para colocar uma porta na mão direita. O braço de Skip ficou desconfortável durante o fim de semana, mas ele disse a Jennifer que não queria ir para o hospital. Quando ela acordou na manhã de segunda-feira com dificuldade para respirar, Jennifer ligou para o médico e foi orientada a levá-la ao hospital.

Quando ela o colocou no carro, ele desmaiou e desmaiou. Os paramédicos tentaram reanimá-lo quando chegaram ao pronto-socorro. “Eles finalmente disseram que ele tinha um coágulo no corpo e estava viajando e seu coração não aguentava”, disse Jennifer.

Jonathon tinha acabado de terminar um treino de primavera quando voltou ao vestiário dos Longhorns e encontrou uma série de ligações perdidas de sua mãe e irmão.

“Senti que algo estava errado porque eles estavam escrevendo o tempo todo. Sempre enviamos cartas. Ligaríamos, mas como eu havia perdido ligações de ambos – várias vezes – isso me fez questionar”, lembrou. “Meu coração caiu. Eu estava nervoso para ligar porque tinha a sensação de que algo iria acontecer. “

Jonathan contatou seu irmão e disse que precisava ir ao hospital imediatamente. O júnior dos Panteras, Ja’Tavion Sanders, estava com Jonathon nas instalações de Longhorn.

“Só me lembro que ligaram para ele e vi a expressão em seu rosto. Ele estava tipo, “O quê?” E eu acabei de vê-lo chorando”, disse Sanders.

Um primo levou Jonathan na viagem de 90 minutos de Austin a Hallettsville, onde seu irmão o encontrou do lado de fora.

“Ele chega ao hospital. Todo mundo está lá fora e ele está olhando para mim”, disse Jordon. “Eu disse a ele para vir aqui e apenas balancei a cabeça negativamente. Ele me abraçou e choramos juntos.”

Jonathon pegou algumas roupas no campus e voltou para Hallettsville, onde alguns dias depois mais de 30 companheiros de equipe e treinadores se juntaram a ele para um funeral na Igreja Luterana Shiner. Sanders estava entre os jogadores que viajaram no ônibus fretado com Jonathon, que agradeceu seu apoio nos meses seguintes.

“Só de estar perto deles, eles são companheiros de equipe engraçados, então eles brincavam e meio que tiravam minha mente disso. Porque quando estava sozinho só pensava nisso”, disse. “Então, estar perto deles, estar perto do futebol, realmente me ajudou a esquecer isso.”



Jonathon Brooks comemora TD no Texas apontando para seu braço direito e a tatuagem que fez em homenagem a seu pai. (EUA hoje)

Poucos meses depois de perder o pai, Jonathon e Jordan viajaram para Victoria, Texas, para marcar a data da morte do pai. Esta foi a terceira tatuagem correspondente. No braço direito eles têm “Brooks 4 J” que é uma referência aos quatro J’s de sua família (James, Jennifer, Jordon e Jonathon). E no bíceps: “Por ele arrisco tudo… Guardião do meu irmão.”

A primeira vez que Jordan se lembra de seu irmão cumprimentando Skip tocando a tatuagem foi depois de uma corrida perto do final da vitória do Texas por 49 a 0 sobre Oklahoma em 2022, Red River. Rapidamente se tornou uma tradição, e Jonathon também fazia isso no início dos jogos e no início dos passeios para lembrá-lo de que seu pai ainda estava com ele.

“Todos em minha comunidade o conheciam, o amavam. Ele era uma ótima pessoa”, disse Jonathon. “Ele estava calmo. É daí que tiro minha timidez e quietude (personalidade). Ele geralmente era uma boa pessoa para todos em Hallettsville. Acho que ele será mantido vivo apesar de tudo. “

Depois de ficar atrás de Bijan Robinson e Roshaun Johnson em seus primeiros dois anos no Texas, Brooks teve uma ótima temporada no outono passado. Com seis jogos de 100 jardas, Brooks estava entre os cinco melhores corredores do país quando rompeu o ligamento cruzado anterior contra o TCU em 11 de novembro. Ele perdeu os últimos três jogos e optou por pular a temporada sênior e entrar no draft. Apesar da lesão, muitos analistas de draft classificaram Brooks como o running back número 1.

Jennifer deu uma festa em um salão de recepção em Hallettsville com gumbo, rolinhos de salsicha e tiras de frango no cardápio. Um de seus colegas trouxe um sofá. Jonathon e sua namorada sentaram-se de um lado e Jennifer e Jordan sentaram-se do outro. Havia um lugar vazio no meio, exceto por uma foto emoldurada de Skip e Jonathon.

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Jonathon planeja fazer algo semelhante quando se casar.

“Eu sinto que ele está lá para mim. Ele está sempre comigo”, disse ela. “E eu sei que se ele estivesse aqui, estaria sentado ao meu lado naquele sofá porque ele era meu maior fã.”

A maioria das cerca de 300 pessoas na multidão em Blaze Place pensou que o Dallas Cowboys escolheria Brooks com a 56ª escolha por causa de sua conexão com ele. O médico do time dos Cowboys, Dan Cooper, realizou sua cirurgia e o técnico dos Longhorns, Tashard Pick, jogou em Dallas de 2008 a 2011. Muitas pessoas na festa do draft dos Cowboys estavam usando roupas dos Cowboys, disse Jordon.

Havia também uma cláusula do Artigo 47 ligando o New York Giants ao Brooks. Os Panteras também estavam entusiasmados com Brooks depois de trazê-lo para uma visita aos 30 primeiros.

De acordo com fontes da liga, os Panthers preferiram Brooks, o cornerback Max Melton dos Rutgers e o tight end Edgerrin Cooper do Texas A&M na 39ª posição antes de negociar com o Los Angeles Rams por uma escolha de segunda rodada em 2025. Em seguida, o gerente geral dos Panthers, Dan Morgan, seguiu em frente. De volta ao número 46 – uma posição à frente dos Giants – e selecionou Brooks como o primeiro running back fora do tabuleiro.

O técnico dos Panthers, Dave Canales, elogiou o tamanho e a versatilidade de Brooks (6 pés e 216 libras) depois de adicioná-lo a uma sala de running back que agora inclui Chuba Hubbard, Miles Sanders e Rashaad Penny. “O melhor running back da classe”, disse Canales. “E estávamos muito entusiasmados por poder trazê-lo e criar essa rivalidade.”

Brooks ficou de fora do minicamp de novatos no fim de semana passado, mas disse que espera voltar para o training camp. Sempre que Brooks retorna, Sanders, que veio para Austin com Brooks como parte de um curso de recrutamento, espera grandes coisas.

“Começamos um capítulo de nossas vidas juntos… e (agora) um novo capítulo de nossas vidas juntos”, disse ele. “Eu sei que tipo de jogador ele é, que tipo de pessoa ele é, como ele entra e sai de campo. Mal posso esperar para ver o que ele fará quando entrar em campo.”

Enquanto isso, a mãe e o irmão de Brooks planejam se mudar com ele para Charlotte. Ela disse que os três se aproximaram nos dois anos desde a morte de Skip.

“Você tem que valorizar tudo porque nenhum de nós esperava que ele morresse naquele dia. Sinto que foi tão repentino. Você nunca sabe o que pode acontecer”, disse ele. “Então, para mim, estar perto deles, gastar o máximo possível. tanto tempo que posso com eles – porque eles me apoiaram durante toda a minha jornada – isso significa tudo.”

(Principais fotos: Joe Person / Atlético e Ed Zurga/Getty Images)

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