BOSTON – Independentemente de como as coisas pareçam, o Boston Celtics teve mais dificuldade para superar o Cleveland Cavaliers nas semifinais da Conferência Leste do que o previsto.

Sim, o Celtics empatou em cinco jogos consecutivos, culminando com uma vitória por 113-98 na noite de quarta-feira no TD Garden. Cinco jogos! Mas mesmo assim – ei, mesmo assim – Os Cavs subeducados desempenharam o papel de convidados não qualificados com tanta intensidade que este jogo ainda era um jogo do quarto período. Sem Donovan Mitchell (panturrilha esquerda), sem Jarrett Allen (costela direita), sem Caris LeVert (joelho esquerdo), os Cavs, que estavam “lutando por suas vidas” segundo o técnico do Celtics, Joe Mazzulla, ficaram a 3 pontos. Boston no início do quarto.

Foi quando tudo pode desmoronar para o Celtics. Foi então que o Cavs poderia causar outra reviravolta, como fizeram no Jogo 2. Foi quando toda a conversa nos dois dias seguintes foi sobre a aparente incapacidade do Celtics de disputar os playoffs em casa.

Nada disso aconteceu e nunca acontecerá. Em vez disso, o Celtics encerrou o jogo e, portanto, a série e a temporada de Cleveland, com uma sequência de 13-2, incluindo 3 consecutivos de Al Horford e Derrick White. Mas demorou a noite toda para que essa corrida se materializasse. Da forma como Evan Moble, de 22 anos (33 pontos), jogou pelo Cavs, as coisas estavam realmente, digamos, interessante.

Mas se você é um fã do Celtics, aqui vai uma observação encorajadora: e daí se Cleveland tornar isso interessante? Em outras palavras, os Cavs podem ter feito um grande favor aos Celtics. A conclusão é que o Celtics se esforçou bastante nesta série – lembra daquela derrota por 118-94 para o Cavs no jogo 2? – ou talvez a sua conclusão seja que, apesar dos valentes esforços de Cleveland, ainda assim resultou um passe livre de cinco jogos para as finais da Conferência Leste. Mas, além disso (eles estão nas finais da Conferência Leste), esta série tem sido uma bênção para os Celtics em dois níveis importantes.

Por um lado, eles foram campeões de profundidade em um momento em que Kristaps Porzingis ainda está se recuperando da distensão na panturrilha que o manteve fora da série de abertura do Miami Heat. Embora Mazzulla tenha alternado entre diferentes jogadores para preencher a ausência de Porzingis, é importante notar que a sequência começou com Luke Cornett fazendo 10 arremessos em pouco mais de 21 minutos no Jogo 1, e isso foi feito com Horford, de 38 anos. em 3 de junho, marcou 22 pontos e pegou 15 rebotes em menos de 35 minutos. Como um lembrete de que noite foi para a história da família Horford: Al tinha seu pai, o ex-jogador da NBA Tito, sentado à margem, e então Al entrou na sala de entrevistas pós-jogo com seu filho.

Mas os Cavaliers pressionaram os Celtics. Eles chamaram os Celtics. Eles fizeram tudo apesar de terem participado de cinco jogos.

“Você tem que dar crédito a Cleveland”, disse Horford. “Eles terminaram e não simplesmente desistiram. Eles realmente nos pressionaram. “

Você também precisa dar crédito a Horford. Jayson Tatum se ofereceu para fazer isso.

“Houve uma jogada em particular quando ele fez uma defesa nos últimos dois minutos do segundo tempo”, disse Tatum. “Isso nos deu aquela posse de bola extra, animou a torcida e estimulou o time.”

As pessoas precisavam ser preenchidas. É seguro dizer que foi um jogo em casa estridente para o Jogo 5, a multidão estava um pouco barulhenta, mas não de outro mundo. Por que? Comece aqui: O Celtics já perdeu dois jogos em casa nos playoffs nesta temporada, um contra o Miami e outro contra o Cavs. Também não ajudou o fato de o início lento do Celtics ter entorpecido o rugido. Não é como se todo mundo viesse ver Mobley.

Os Celtics foram, por falta de outra maneira de dizer isso, durões?

“Não internamente”, disse Tatum. “Conversamos sobre isso antes do jogo e no intervalo. Joe disse o quanto for preciso, o tempo que for preciso. Vamos sair esperando vencer o jogo no primeiro quarto ou no intervalo. venha. Durante 48 minutos continuamos avançando. Jogue o jogo até o fim e resolveremos isso.”

E então veio o quarto período, quando o Celtics descobriu. A sequência de 13-2 pareceu surgir do nada, começando com o salto de Jrue Holiday e terminando com a bandeja de Tatum. Isto foi seguido por uma longa salva de palmas.

Não, este time do Celtics ainda não ganhou um campeonato. E isso costumava ser esperança. Agora, com Holiday e Porziņģis, que em breve retornarão, adicionados à mistura, o que antes era uma esperança agora se tornou uma expectativa. Esta será a terceira viagem consecutiva dos Celtics às finais da Conferência Leste e, considerando como as coisas terminaram no ano passado e no ano anterior, isso não é suficiente.

Mas Tatum citou “como respondemos após o jogo 2, indo para Cleveland em um ambiente muito bom e vencendo dois jogos fora de casa” como um bom sinal.

Ele está certo. E os Celtics estão exatamente onde deveriam estar. Eles superaram o Cleveland em cinco, mesmo que o jogo 2 tenha sido eliminado, e partes dos jogos 4 e 5 assustaram a todos.

Apesar de todo o drama, de todo o suspense, de todos os soluços, essa era exatamente a série que o Celtics precisava.

“Jogos disputados são difíceis”, disse Mazzulla. “É um nível de estresse, ansiedade e frustração. … No final das contas, você tem que continuar… você só tem que jogar. Achei que os caras estavam focados na tarefa em questão.”

A tarefa em questão era encerrar a temporada de Cleveland. Missão cumprida.

(Foto de Jason Tatum: Adam Glanzman/Getty Images)



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