A última vez que o Chelsea esteve na League Six, no início de novembro de 2022, muita coisa foi diferente.

Mauricio Pochettino estava desempregado. Cole Palmer marcou a maior parte dos primeiros minutos pelo Manchester City. Christopher Nkunku marcou 11 gols em 11 jogos pelo RB Leipzig. Moises Caicedo fez parte do time do Brighton que acabou de vencer o Chelsea por 4 a 1 no Amex Stadium.

As provas de que o Chelsea era capaz de regressar a este ponto eram escassas ao longo dos 16 meses seguintes, muitos dos quais passados ​​a meio da tabela com uma equipa em desordem. Mas ao longo dos últimos quatro jogos e meio, eles apoiaram as reivindicações semanais de progresso de Pochettino com uma série de resultados que, combinados com os tropeços sensacionais do adversário, prepararam o terreno para uma vaga oportuna na Liga Europa. qualificação

Nada disto parecia remotamente provável no mês passado, quando o Arsenal derrotou o infeliz e enfraquecido Chelsea no Emirates Stadium, numa noite em que Pochettino desafiou os seus jogadores a provarem que eram “o Chelsea Football Club, não o Chelsea Football Club”.

No último lembrete da importância de Palmer para o time no Amex Stadium, na quarta-feira, um excelente gol de Mark Cucurella colocou o Chelsea na frente. Mas também havia sinais de que uma verdadeira equipa de substância e promessa estava a formar-se à sua volta.


(Justin Setterfield/Imagens Getty)

Trevoh Chaloba e Benoit Badiashil pareciam uma parceria defensiva sólida até o ataque tardio de Brighton, provocado pelo estúpido cartão vermelho de Rhys James. Ambas as equipas, Malo Gusto e Cucurella trocaram frequentemente de posição com Moises Caicedo e Conor Gallagher – um toque táctico interessante de Pochettino que por vezes interrompeu a pressão agressiva dos anfitriões. Ambos também criaram gols com investidas inteligentes.

Mesmo quando o seu remate final o deixou, Nicholas Jackson abriu o caminho com uma contenção suave e inteligente e um jogo de ligação que sempre contou com Palmer, o cérebro do ataque do Chelsea, enquanto Noni Madueke forneceu a sua habitual ameaça directa pela ala direita.

Mykhailo Mudric teve a oportunidade de o fazer negada por um cabeceamento da esquerda de Tariq Lamptey, mas a rápida e enervante jogada do seu substituto Nkunku foi um raro lampejo de habilidade que Pochettino quase não conseguiu utilizar. a Estação

Foi um jogo fluido, confiante e agressivo do Chelsea, que correspondeu à fisicalidade e intensidade do Brighton – qualidades que Pochettino cobiça. Nesse contexto, foi um pouco desconcertante ouvir a sua resposta indiferente quando questionado na conferência de imprensa pós-jogo se a sua equipa estava a gostar agora.

“Este não é o meu time”, disse ele com uma pitada de raiva. “Este é o time do Chelsea. Não o meu time. O que isso significa?

“Obviamente, com o tempo, se você perguntar a outro técnico, 10 anos, ou 25 anos, ou 22, como Arsene Wenger ou Sir Alex Ferguson, então é claro que é o seu time. Neste caso podemos dizer Pep Guardiola, porque a cada seis meses você tem o poder de investir ou não investir e trazer os jogadores que quiser. Numa temporada, com todas as circunstâncias, estou muito orgulhoso da equipe”.

O comportamento agressivo de Pochettino não pode ser separado da percepção de sua avaliação de desempenho profissional pelos diretores esportivos conjuntos Lawrence Stewart e Paul Winstanley com o envolvimento ativo da propriedade, que parece ocorrer no final da temporada. O argentino até pareceu dar a entender, acrescentando: “Claro que tem gente para revisar e analisar o nosso trabalho e depois tenho mais um ano aqui (no meu contrato) e pronto”.

Apesar de todas as suas afirmações de que as suas palavras são frequentemente distorcidas ou tiradas do contexto, Pochettino é um operador inteligente e experiente que não diz nada por acidente. Embora o Chelsea tenha encontrado uma trajetória ascendente em campo nas últimas semanas, ele raramente pintou a imagem de um navio feliz e até recentemente sugeriu que poderia sair por vontade própria neste verão.


(Darren Walsh/Chelsea FC via Getty Images)

Parece incomum para um técnico que passou por dificuldades no Tottenham e no Paris Saint-Germain antes de ser demitido. Ele já lutou muito pelo Chelsea nesta temporada e parece pronto para fazê-lo a cada vitória que estenda esta chance tardia de qualificação europeia.

O forte final de temporada do Chelsea certamente mudará o rumo da decisão sobre Pochettino. Separar-se voluntariamente de um técnico que termina a campanha com cinco vitórias consecutivas (o que poderia ser alcançado com uma vitória sobre o Bournemouth) e garante a qualificação para a Liga Europa com um elenco inexperiente e lesionado em um grau sem precedentes na Premier League seria corajoso.

O vínculo de Pochettino com seus jogadores é forte. “Todos respeitam o técnico”, disse Palmer à BBC Sport após a vitória do Brighton. “Todos os jogadores de futebol amam o treinador e querem lutar por ele.”

Todd Bailey entregou a sua mensagem no Fórum Económico do Qatar esta semana. “A primeira coisa é que você precisa ser paciente”, disse ele sobre o projeto do Chelsea. “Você está montando algo e espera que tudo aconteça muito rapidamente, mas a realidade é que qualquer coisa boa leva um tempo.”

No entanto, é claro que Pochettino se sente seguro e enquanto a incerteza reina, o tão esperado progresso do Chelsea em campo permanece precário.

(Ryan Pearce/Imagens Getty)

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