Se havia dúvidas de que Lionel Messi veio jogar na MLS, elas desapareceram no primeiro jogo desta temporada, quando ele eliminou um marmanjo.

A jogada foi uma daquelas transições chocantes que o futebol americano fez para uma forma de arte dadaísta. O verdadeiro zagueiro de Salt Lake caiu sem motivo e o goleiro caiu quando a bola sobrou para Messi, que desviou um homem com um ângulo impossível.

O único obstáculo entre ele e o gol era o desalinhado zagueiro Andrew Brodie, que ainda se contorcia de dores na entrada da área.

Não houve apito. Jogue o jogo. Em vez de reconhecer um adversário caído, Messi produziu um dos momentos mais desrespeitosos de sua carreira: jogou a bola por cima do corpo com um toque brilhante, contornou-a e recolheu-a com passos largos para chutar para o gol.

“Para quem está perguntando”, Brody postou mais tarde quando o vídeo se tornou viral, “sim, eu era um cone no chão”.

Mesmo os companheiros de Messi no Inter Miami não acreditaram no que acabaram de ver. O meio-campista Julian Gressel, que estava a poucos metros de distância, disse: “Eu pensei, ‘Meu Deus, ele pegou o cara a toda velocidade e acertou’.”

É o que acontece quando o melhor jogador que já bateu a bola leva seu talento para South Beach. Aos 36 anos, Messi poderia faltar ao treino para alimentar sua esposa sob o guarda-chuva, e os fãs ainda se aglomeram para vê-lo jogar pelo Inter Miami. Em vez disso, como LeBron James ou Tom Brady, no final da carreira, ele teimosamente aumenta seu legado depois que o corpo de outra pessoa desistiu.

Poucos meses depois de ganhar a sua oitava Bola de Ouro, Messi está evoluindo seu jogo de maneiras interessantes. Ele estará de volta aos holofotes globais neste verão, quando se juntar à Argentina para a Copa América, mas mesmo contra o Sporting Kansas City e o New England Revolution, cada minuto de futebol que ele joga é divertido e emocionante.

Ah, e ao mesmo tempo, Messi pode estar realizando a melhor temporada da história da MLS.


Para quem assistiu ao Barcelona na última década, a ficha do time do Inter Miami pode parecer extremamente familiar. Diante de Messi, seu ex-companheiro de ataque, Luis Suarez, ainda marca em ritmo alarmante. Atrás deles, o volante Sergio Busquets organiza o jogo com lenta precisão. Jordi Alba não pode atacar pela lateral-esquerda como antes, mas continua sendo o alvo favorito de Messi no último terço. Até o técnico Tata Martino treinou a maioria desses caras no Barcelona na temporada 2013-14.

Mas é aí que as semelhanças terminam. Em vez de um grupo de magos treinados em La Masia, o Inter Miami cercou suas estrelas idosas com um pelotão de jovens atletas da América do Sul. Como resultado, Messi é um time mais forte e mais longo do que quando jogava futebol no clube.

Durante a maior parte de sua carreira, Messi precisou de muito pouco até que seu time fosse eliminado do meio-campo. Ele poderia observar o ataque como um oficial de reconhecimento, observando como os defensores se moviam e calculando onde aparecer no momento certo para fazer o movimento.

Na construção menos regulamentada de Miami, ele está envolvido mais cedo do que nunca. Em vez de aceitar o drible defensivamente, ele costuma deslocar Gressel, que joga no meio-campo direito, para a linha de ataque e se posicionar ao lado de Busquets para tirar a bola pela defesa com passes curtos.

Ao contrário do PSG, onde poderia lançar bolas intercontinentais para Kylian Mbappe, ou da Argentina, onde caras como Julián Alvarez e Lautaro Martinez comandam os canais à sua frente, Messi lança menos para Miami. Em vez de olhar para longe a partir do terço central, ele acerta com golpes rápidos de uma ou duas linhas que contornam os defensores sem arriscar desarmes ou faltas.

“Ele gosta daquela coisa em que está acelerando pela passagem da parede”, disse Gressel. “De certa forma, eu me torno como uma dançarina. Trata-se de levá-lo para o espaço a meio caminho e seguir em frente.”

O olhar de Messi para cruzar as linhas é tão mortal como sempre quando ele está correndo entre as linhas. Ele acerta em média mais de uma bola a cada 90 minutos. Suas 10 assistências – 12 se contarmos as assistências secundárias, como na MLS – são a liderança da liga. Cinco deles aconteceram em um único tempo no fim de semana passado, quando ele destruiu o New York Red Bulls como um gato doméstico entediado.

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O melhor assistente do time, o meio-campista paraguaio Matias Rojas, foi uma lembrança perfeita de Messi durante sua era em Miami. Ele pegou a bola do lado esquerdo da linha intermediária, a um quilômetro do perigo. Ele voltou ao meio-campo, mas em vez de passar a bola para Busquets, mudou de ideia e conseguiu uma dobradinha de Rojas. Só assim, ele de repente estava driblando uma defesa exposta.

Rojas sabia o que fazer depois de jogar. Quando os adversários caíram sobre Messi, seu companheiro continuou correndo em direção ao gol. Messi virou para a esquerda e depois cortou a bola para a direita em um ângulo que só ele conseguia ver – quase o mesmo ângulo da assistência para Nauel Molina contra a Holanda na última Copa do Mundo.

Todo o percurso da linha central até o gol levou sete adversários, apenas três passes entre os dois jogadores.

Esta é a evolução definitiva de Messi: não um falso nove ou um extremo driblador, mas uma bola para a frente no centro do campo. Repetidamente, ele encontra uma maneira de cambalear e receber a bola no meio-campo, driblar pelas linhas e disparar um passe matador para o lado esquerdo da área. Apenas cinco jogadores da MLS – incluindo Federico Bernardeschi, do Toronto FC, Luis Muriel, do Orlando City, e Ricky Puig, ex-companheiro de equipe de Messi no Barcelona – atualmente têm média superior às 19,2 ações progressivas de Messi a cada 90 minutos.

Mas é claro que até isso diminui o impacto de um cara que também é o artilheiro do campeonato. Os 10 gols de Messi em oito jogos nesta temporada o levaram a 1,33 gols a cada 90 minutos, sua melhor taxa desde os dias recordes em 2012-13. Em vez de chutar cada vez mais longe através de uma defesa lotada como o Barcelona, ​​​​ele irrompe na área, com média de 0,15 gols sem pênalti por chute esperado. Talvez ele consiga se acostumar com essa defesa mal paga da MLS.

O número mais útil para resumir a sequência de gols de Messi na MLS não são os gols ou assistências (que ele lidera) ou mesmo os gols esperados sem pênaltis mais as assistências esperadas a cada 90 minutos (sim, essa também é a vantagem), mas os gols mais prováveis. modelo chamado pela American Soccer Analysis objetivos foram adicionados. Cada vez que um jogador toca na bola, os gols somados medem as chances de seu time marcar ou vencer antes e depois da ação, e ele é contado pela diferença, somando todas as suas contribuições na bola pelo saldo de gols esperado.

Messi jogou apenas 1.165 minutos na MLS, então esta comparação é um pouco prematura, mas até agora ele está quebrando a seqüência de gols na carreira da MLS que tirou os líderes da água. Estes são jogadores muito bons sob quaisquer padrões – você deve ter ouvido falar de uma dupla chamada Zlatan Ibrahimovic e Thierry Henry – e todos eles jogaram nas principais ligas da Europa, mas nenhum deles se compara aos 36 anos. Velho Messi.

A maior temporada individual da história da MLS pertence a Carlos Vela em 2019. Bob Bradley, seu técnico no Los Angeles FC, disse a Vela que queria que ele fosse “tão bom quanto Messi” e o extremo parece tê-lo levado a sério. Ele estabeleceu recordes da liga principal em uma única temporada (34) e gols e assistências na MLS (49). Seus 1,06 gols esperados sem pênaltis e assistências esperadas por 90 minutos são os melhores em um histórico saudável, assim como sua média de 0,37 gols por 90 minutos para sua posição.

Escolha o número que quiser e o 2019 de Carlos Vela é o padrão ouro. Foi o mais perto que chegamos de ver o que Messi poderia fazer pela MLS – até que o próprio homem apareceu.


A melhor temporada individual de Carlos Vela na MLS em 2019… até agora (Sean Clarke/Getty Images)

A um terço desta temporada, Messi está a caminho de quebrar cada um desses recordes. É um desastre completo, uma turnê ofensiva. Ele está deixando a liga em vez disso.

As lendas do Barcelona do Inter Miami provavelmente não serão as maiores da história da MLS – elas são muito instáveis ​​na formação e na defesa – mas agora estão na primeira divisão e são imperdíveis sempre. Messi entrará em campo. Talvez esta seja a melhor frase de todos os tempos: você não consegue tirar os olhos dele, mesmo até o fim.

(Foto superior: Doug Murray/Icon Sportswire via Getty Images)



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