UNCASVILLE, Connecticut. – À medida que os segundos passavam antes de sua estreia na WNBA, Kaitlyn Clark não conseguia parar de se mover. Esperando por um salto aberto, ele estava caminhando na linha de lance livre. Ela tirou a camisa e ajeitou o rabo de cavalo. Ela agitou os braços tentando ficar livre.

O árbitro então lançou a bola de basquete WNBA laranja e branca, mas os árbitros consideraram um segundo lance. Ao contrário do lançamento do oficial, Clark pode não querer repetir completamente o seu primeiro lançamento. No entanto, certamente houve momentos em que ele lutou para se recuperar de um desempenho individual misto e, em última análise, de derrotas decepcionantes.

Ela liderou o Indiana Fever com 20 pontos, mas também teve 10 turnovers – o maior número na estreia de um jogador na WNBA.

“Não tive a melhor largada, então acho que há muito o que aprender com isso”, disse Clarke. “Eles serão bons. Haverá coisas ruins.”

Ele reescreveu o livro dos recordes durante seus quatro anos em Iowa, muitas vezes fazendo as jogadas e arremessos mais difíceis como o vento. O glorioso recorde de terça-feira não era esperado. Faz apenas um mês que a carreira universitária de Clark terminou, mas a vida na WNBA chegou. Se um lembrete fosse necessário, ele mostrou na derrota do Fever por 92-71 para Connecticut que às vezes terá dores de crescimento durante a transição para os profissionais.

“Ele é novo nesta liga”, disse o técnico do Fever, Christy Sides. “Esta é a melhor liga do mundo. Temos que ensiná-lo como serão esses jogos todas as noites e tirar um pouco da pressão sobre ele. Cabe a mim, cabe à minha equipe descobrir.”

Todos os olhos estarão voltados para Clark enquanto ele tenta dar o salto para a carreira profissional com grandes expectativas não apenas de ter um desempenho como ele fez na faculdade, mas também de fortalecer a liga de uma forma que nenhum jogador fez antes. A abertura da temporada de terça-feira foi a primeira venda de casa de Sun desde 2003, e ele fez outro home run para uma multidão barulhenta na quinta-feira. Em Connecticut, centenas, talvez milhares, de fãs vestiram camisas número 22 com os logotipos de Iowa e Fever para celebrar Clark. (A certa altura, um gráfico de “fãs em massa” apareceu no painel de vídeo do Sun, mostrando muitos deles na tela.) Fãs com camisetas “Clarke Fever” vagavam pelo cassino Mohegan Sun nas primeiras horas da noite. As avaliações do jogo na TV são definitivamente muito mais altas do que os jogos da temporada passada.

É uma cena que Clark testemunhou quase todos os jogos durante sua última temporada em Iowa.

“Joguei para multidões lotadas literalmente em todos os jogos, então esses ambientes não me assustam nem me afetam”, disse ele na manhã de terça-feira. “Tenho certeza de que haverá muitos fãs de basquete aqui que realmente apreciarão o jogo.”

No entanto, mesmo com essa familiaridade, às vésperas do mais novo estreante na história da WNBA, ela tentou moderar suas expectativas.

“Sei que o mundo exterior pensa que estou fazendo coisas incríveis, mas pode levar algum tempo”, disse Clark. “E se tudo não estiver perfeito imediatamente ou um jogo não for tão incrível quanto eu gostaria que fosse, dê-se graça, continue aprendendo e melhorando.”

Quase imediatamente, Clark foi recebido na WNBA por um dos melhores jogadores do mundo. Menos de dois minutos depois, a estrela do Suns, Alyssa Thomas, atacou Clark na transição e forçou o guarda de 6 pés a cometer uma falta. Depois de cometer duas faltas, Clark terminou o primeiro quarto sem gols. Ele admitiu que foi difícil recuperar o fluxo depois de se sentar cedo.

Clark disse que “seria bom” subir para sua primeira cesta na carreira, mas ele não conseguia se imaginar esperando até 5:24 do segundo quarto para marcar. Perdendo por 10 pontos enquanto se dirigia para o vestiário no intervalo, a atual Estreante do Ano, Aaliyah Boston, chamou a atenção de Clark.

“(Boston) disse para ficar calmo, ser agressivo e ser você”, disse Clark.

Clark cometeu alguns erros atípicos, agarrou a bola de basquete e viajou, deixou-a cair e fez um passe errado. Ele também tem a oportunidade de melhorar a defesa. Jogando contra um adversário experiente, a fisicalidade de Connecticut fez a diferença. Indiana levou um “soco na boca”, disseram as partes.

Clarke finalmente se acomodou usando interruptores. Ela acertou a central do Suns, Olivia Nelson-Ododa, no final do quarto período do dia 3, o que lembra seu tempo com os Hawkeyes. Porém, o Fever jogou a noite inteira em modo catch-up, passando pelos 34 minutos finais do jogo. Uma sequência no quarto período em que Thomas defendeu Clark forneceu mais uma indicação de que o nível de competição de Clark aumentou.

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O que aprendemos na estreia de Kaitlyn Clark na WNBA

Há muitas filmagens para Clark comer agora, e não há muito tempo para isso. Sides enfatizou que o espaçamento do Indiana era ruim e que precisava encontrar maneiras de facilitar a aparência do Boston (tentou apenas seis arremessos e marcou apenas quatro pontos). Os companheiros de equipe de Clarke precisam fazer um trabalho melhor para recuperar a bola. Reduzir a rotatividade – a febre era de 25 – também será obrigatória.

As oportunidades de mostrar crescimento imediato surgem rápida e frequentemente. Indiana abre a temporada com sete jogos em 12 dias. O New York Liberty espera outro desafio difícil em sua época na noite de quinta-feira.

Algumas performances são inevitavelmente mais coloridas do que outras. A masterclass de Clarke certamente acontecerá em breve. Mas terça-feira destacou o quão difícil é sua nova competição. Como ela reagirá será seu maior desafio.

“É decepcionante e ninguém gosta de perder, é assim que as coisas são”, disse Clark. “Você não pode se superar muito em um jogo.”

(Foto: Elsa/Getty Images)



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