Inglaterra, uma equipa de recuperação, vencedores tardios e finalistas.  Estes são tempos extraordinários

Cenas para recordar no final: Ollie Watkins desaparecendo em meio à comoção dos companheiros de equipe, John Stones caindo de joelhos, Jordan Pickford socando o ar repetidamente, Gareth Southgate abandonando sua reserva habitual. e soltou um rugido triunfante e comemorou com os loucos torcedores da Inglaterra.

São momentos extraordinários para o que a revista Time descreveu recentemente de forma memorável como “a equipa mais desesperada do mundo”. De repente, a Inglaterra é sinônimo de reviravoltas dramáticas, recuperando de desvantagem, aproveitando a sorte, surfando as ondas, vencendo nos pênaltis, chegando às semifinais e chegando à final.

A Inglaterra, cujo único grande troféu foi conquistado em casa no Campeonato do Mundo de 1966, nunca tinha chegado à final de um Campeonato da Europa antes. Southgate – o muito difamado e ridicularizado Southgate – fez duas vitórias consecutivas. O jogo deste domingo contra a Espanha, em Berlim, será a primeira grande final fora da Inglaterra.

Eles perderam por pouco a Itália há três anos, perderam nos pênaltis em Wembley e enfrentam os favoritos da Euro 2024 no domingo. Mas depois de uma noite semelhante, Watkins venceu em impressionantes 89 minutos e 59 segundos. No relógio do estádio de Dortmund, os jogadores ingleses podem sentir como se o destino estivesse do seu lado.

Ou, como disse um jornalista chinês numa pergunta a Southgate na conferência de imprensa pós-jogo: “Porque é que sempre acontecem milagres com esta equipa? Porque é que os suplentes são sempre supersubs?”

Que mudança na narrativa, não apenas da ilustre história da Inglaterra antes de Southgate, mas daquele terrível empate em 0 a 0 com a Eslovênia em Colônia, há duas semanas, quando o técnico foi aplaudir os torcedores e foi saudado com vaias e gritos, ficou chocado. copos de plastico.

Eles flertaram com o desastre contra a Eslováquia, perdendo por 1 a 0 no final dos acréscimos, até o empate impressionante de Jude Bellingham. Eles não foram convincentes contra a Suíça, mas venceram na disputa de pênaltis, outro bloqueio mental que foi superado sob o comando de Southgate.

A equipa voltou a ficar em desvantagem apenas aos sete minutos da meia-final de quarta-feira, frente à Holanda, e parecia ter ficado sem ideias e energia na segunda parte. Mas, novamente, eles cavaram fundo e novamente Southgate venceu com uma substituição, desta vez enviando Watkins para substituir a bandeira de Harry Kane.

Quando você precisa de um gol, é preciso coragem para conseguir seu capitão e artilheiro. É algo que o técnico de Portugal, Roberto Martinez, não queria fazer com Cristiano Ronaldo, de 39 anos, como se achasse estranho, mas Southgate foi corajoso e determinado e substituiu Kane em todos os três jogos da Inglaterra. A fase eliminatória da corrida do capitão já terminou e é hora de novas pernas.

Também requer falta de ego e compromisso com o bem maior por parte do jogador. Kane foi o primeiro a atacar Watkins ao apito final. Mostrou o espírito de equipe que Southgate sempre descreveu como o maior ponto forte da equipe. Da mesma forma, as comemorações de Pickford e seu aprendiz Aaron Ramsdale, e a alegria nos rostos de jogadores como Trent Alexander-Arnold, que podem ser perdoados por sentir a tristeza de assistir tanta competição do banco.

A Inglaterra nunca foi uma seleção tão internacional. No passado, houve ocasionais Copas do Mundo ou Campeonatos Europeus em que as coisas se convergiram durante uma ou duas semanas antes da inevitável derrota nos pênaltis, mas nunca houve consistência de desempenho ou mesmo consistência de perspectiva. corrida para o futuro. Sob Southgate, chegaram às semifinais da Copa do Mundo, depois à final do Campeonato Europeu, depois às quartas de final da Copa do Mundo e agora a outra final do Campeonato Europeu.

“Tivemos noites incríveis nos últimos sete ou oito anos”, disse Southgate depois. “Estamos proporcionando aos nossos torcedores algumas das melhores noites que eles tiveram em 50 anos. A razão pela qual aceitei este trabalho foi para tentar ter sucesso na Inglaterra. Por poder levar a Inglaterra à sua primeira final no exterior, estou extremamente orgulhoso.”

Ele parecia mais do que orgulhoso. Comparado com as cenas de Colônia, ele ficou emocionado de alegria, grato por sentir o amor dos jogadores e torcedores. “Todos nós queremos ser amados, certo?” ele disse. “Quando você está fazendo algo pelo seu país e é um inglês orgulhoso e não sente isso e tudo que ouve são críticas, é difícil. Então, poder proporcionar-lhes noites como esta…”

Aconteça o que acontecer em Berlim, se esta for a última semana de Southgate no cargo, ele continuará a ter um desempenho muito impressionante, mesmo tendo em conta os habituais avisos sobre o nível de oposição ao longo do caminho. Que a Inglaterra tenha ficado no lado mais suave do sorteio na Alemanha, como aconteceu na Copa do Mundo de 2018, não há dúvida. Mas vencer o seu grupo, evitando os percalços e erros da Inglaterra no passado e da França e Itália no Euro 2024, muitas vezes dá-lhe essa oportunidade.


Ollie Watkins disse que não queria sair de campo após o jogo (Matt McNulty – UEFA via Getty Images)

A final contra a Espanha parece um teste muito mais sério que a Inglaterra enfrentou até agora – e esteve perigosamente perto de perder alguns dos testes anteriores. Mas a meia-final contra a Holanda marcou um avanço em qualidade e intensidade. Eles ficaram para trás devido a um gol impressionante de Xavi Simons, mas o que se seguiu, mesmo antes de Kane empatar com um pênalti polêmico, foi um de seus melhores jogos no torneio.

Não é um padrão alto, mas foi revigorante ver Cobby Mainu, de 19 anos, estabelecendo o ritmo, Jude Bellingham, de 21 anos, avançando e Bukayo Saka, de 22 anos. o velho Phil Foden saltou entre as linhas defensivas holandesas, correndo em direção aos seus adversários e atormentando-os. De maneiras diferentes, as atuações de Maino e Foden no primeiro tempo foram verdadeiramente impressionantes.

Foden esteve perto três vezes antes do intervalo: primeiro eles viram o chute de Denzel Dumfries ser bloqueado na linha após um drible impressionante de uma área lotada, depois ele fez um chute excelente de 25 metros fora da trave e depois testou Bart Verbruggen. com esforços semelhantes. Aquele slogan inspirado em Bruce Springsteen, “Phil Foden está pegando fogo”? Foi verdade pela primeira vez no torneio.

Mas a faísca se apagou. O desempenho da Inglaterra no segundo tempo foi irreconhecível em relação ao que tinha sido antes. Southgate falou sobre os desafios táticos que seu homólogo Ronald Koeman representa para ele e sua equipe. Ele classificou-o como um “jogo muito complexo”, em que a Inglaterra teve quase 60 por cento da posse de bola, mas parecia suscetível a contra-ataques à medida que o segundo tempo avançava.

Contra a Suíça, a ameaça ofensiva desapareceu após o intervalo. Uma equipa melhor – e a Espanha é a melhor equipa que a Inglaterra enfrentou até agora – tê-los-ia feito pagar. Mas vá fundo com Stones, Kyle Walker, Mark Guehy e Declan Rice, e o que Southgate descreveu como “resiliência e caráter”, eles resistiram.

Mais uma vez, as substituições foram importantes. Cole Palmer impressionava no banco sempre que entrava em campo. Watkins só tinha sido chamado uma vez antes da noite passada, nos momentos finais do empate 1-1 com a Dinamarca, mas Southgate sentiu, com razão, que este jogo em particular exigiria o ritmo e a corrida feroz do avançado do Aston Villa.

Watkins também sentiu isso e disse a Palmer que eles se combinariam para o gol da vitória no intervalo. Eles fizeram isso – e como, Palmer jogou a bola atrás da defesa holandesa e Watkins virou bruscamente antes de chutar rasteiro para o poste mais distante de Verbruggen. Tal como a vitória tardia de outro jogador do Aston Villa, David Platt, sobre a Bélgica no Campeonato do Mundo de 1990, será considerado um dos golos mais memoráveis ​​e dramáticos da Inglaterra.

Watkins disse depois que estava “sem palavras”. Mas ele colocou bem, uma sensação de descrença no que acabara de fazer. “Sempre que você marca um gol, há uma emoção em seu corpo”, disse ele. “Mas foi uma sensação diferente. Quando corri em direção aos meninos, senti como se estivesse em câmera lenta. Não queria sair do campo no final. Só queria absorver tudo.”

Deeper

Assim, os adeptos ingleses, que estavam muito atrás após o apito final, gritaram: “Não me levem para casa, por favor, não me levem para casa”. A casa ainda não liga – ou, se ligar, pode haver mudanças nos voos, ligações estranhas para casa e para o trabalho e talvez para o banco para prorrogar o cheque especial. Berlim está a chamar e é preciso reservar mais comboios, encontrar mais alojamento, comprar mais bilhetes, beber litros de cerveja e criar mais memórias.

É assim que os anos de Southgate são lembrados. Anos de egoísmo, imprudência e fracasso no cenário internacional deram lugar a uma era de humildade, concentração, estabilidade silenciosa e celebrações ruidosas e frenéticas. As suas exibições na Alemanha estiveram longe de ser consistentes, mas salvo os momentos mais embaraçosos – e sim, a derrota por 1-0 nos acréscimos para a Eslováquia foi um pouco confusa – havia uma sensação de que estavam a assistir, se não o seu espírito colectivo. Um momento de brilho individual pode salvar o dia.

Durante muitos anos, este sentimento de esperança não existiu na Inglaterra. Southgate e esta geração de jogadores mudaram o recorde. O desafio agora é vencer no domingo e mudar a história da seleção ao conquistar este prêmio desde 1966.

Eles podem vencer a Espanha? “Temos que tirar a bola deles primeiro”, disse Southgate com um sorriso. E diferentemente de duas semanas atrás, todos riram juntos. Foi a noite depois da qual tudo parecia possível para a Inglaterra. Eles têm que melhorar, mas nós continuamos fazendo isso e eles continuam. É tudo muito pouco inglês, não é?

(Foto superior: Bradley Koller/PA Images via Getty Images)

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